Shannon lufthavn i Irland var i 1930'erne og 1940'erne en travl lufthavn med meget trafik mellem Europa og USA. På en særlig kold vinterdag i 1934 måtte et fly vende om på grund af dårligt vejr. Kokken Joe Sheridan, der arbejdede i en restaurant i lufthavnsterminalen, tilbød de trætte passagerer kaffe blandet med irsk whiskey. En amerikansk passager spurgte om det var brasiliansk kaffe, hvortil kokken svarede: "Det er Irsk kaffe".

Drinken blev populariseret i 1952 af Jack Koeppler, ejeren af Buena Vista i San Francisco.

Hvert år i august afholder Foynes Flying Boat Museum Irsk kaffe festival, hvor der blandt andet holdes verdensmesterskaber i at lave irsk kaffe